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解題『ドリトル先生のサーカス』(5)──逃避行の始まり
 ソフィーを海へ逃がすため、先にサーカス団を離脱してソフィーと合流することにしたドリトル先生はアッシュビーの宿屋に何日か逗留し、決行の日を待ちました。そして、遂にソフィー解放の日がやって来ます。

ヒギンズと夜警を水槽へ突き落とすテオドシア
ヒギンズと夜警を水槽へ突き落とすテオドシア
(『ドリトル先生のサーカス』挿絵、ヒュー・ロフティング画)

 その日の晩は、満月が綺麗でした。トートーは巡回動物園の檻の屋根に陣取ってサーカスの敷地内を見渡し、作戦決行の合図をする手筈を整えながらマシューがソフィーを水槽から連れ出すまで待機していました。マシューはテオドシアがココアをご馳走してヒギンズと夜警を引き留めるのを確認し、水槽を囲う木戸の錠を慣れた手つきで外して水槽から這い上がって来たソフィーを外に出してやりました。しかし、陸上では体を引きずってゆっくりと移動することしか出来ないのでサーカスの敷地から外へ誘導するのは一苦労で、このままでは夜警に見つかってしまいかねません。そこで、トートーが機転を利かせてソフィーをテントの裾に隠れるようジップに誘導させ、ソフィーが隠れたのを見届けたマシューはヒギンズと夜警に慌てた様子で「オットセイが逃げた」と報告しました。
 ヒギンズと夜警は急いで水槽のスタンドへ駆けつけましたが、錠はマシューがソフィーを逃がした後に元通り閉めていたので不審な点は見つけられませんでした。そこで、テオドシアが「水槽の底で影が動いたような気がする」と言い、ヒギンズと夜警が水槽を覗き込むとテオドシアは突然、何かに驚いたふりをして2人の背中から倒れ込み、そのまま水槽へ突き落としてしまいました。
 その様子を見ていたトートーは巡回動物園の動物たちにホー、ホーと鳴いて合図をし、それから一斉に檻の中で動物たちが暴れ出しました。特に象の暴れぶりは豪快で、床を何度も踏み抜いて滅茶苦茶に壊し見るも無残な焚き付けのようにしてしまいました。
 巡回動物園の異変に気付いたブロッサムは慌てて外へ駆け出しますが、その足許へガブガブが飛び出して転倒させてしまいました。
ブロッサムが起き上がってまた走り出すと、またもやガブガブがブロッサムの足を掬って転倒させたので、ブロッサムはなかなか檻に近付くことが出来ません。普段からブロッサムの腰巾着として振る舞っている蛇使いのファティマは蝋燭と金槌を持って外へ出ますが、ダブダブが後ろから飛んで来て羽で蝋燭の火を消してしまい、ファティマが訳もわからずもう一度テントに戻って蝋燭に点火するとダブダブはまたその火を消してしまいました。
 ガブガブに散々な目に遭わされ怒り狂った状態のブロッサムがようやく水槽から這い出したヒギンズと合流し、ソフィーが逃げ出したことを聞くと巡回動物園の象が暴れているのはソフィーが逃げ込んで驚いたからに違いないと言い、夜警と共に檻の方に駆けて行きました。その様子を見届けたマシューはソフィーを外へ出してやりましたが、巡回動物園の騒ぎを聞き付けた警官の姿を見ると(マシューは何度も密漁で逮捕暦のある前科者なので警官が何より苦手なのです)慌ててソフィーを路地裏に隠し、警官には「ライオンが逃げたんじゃないか」と言ってごまかしサーカスの敷地内へ戻って行きました。
 予定時刻を大幅に過ぎて、巡回動物園の騒ぎでようやくソフィーが逃げ出したことに気付いた先生は路地裏で寝そべっているソフィーを保護し、取り敢えず隠れられそうな空き家を探すことにしました。長い逃避行が始まったのです。

| 84oca | ドリトル先生のサーカス | 20:18 | comments(1) | trackbacks(0) |

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