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解題『ドリトル先生の郵便局』(16)──ハーマッタン岩の真珠
 ファンティポ郵便局は今や当初の目標であった正常化からさらなる発展の段階に入り、国際郵便制度の確立で貿易国家としての道を歩み始めました。そんなある日、ファンティポの近郊にあるハーマッタン岩に住むヘラサギから郵便局へ真珠が送られて来ます。

ネズミの大群に敗れたダホミーの女兵士
ネズミの大群に敗れたダホミーの女兵士
(『ドリトル先生の郵便局』挿絵、ヒュー・ロフティング画)

 ココ王はイギリスから新しい自転車を取り寄せてそれまで乗っていた自転車を弟のウォラボラ王子に譲りました。ガブガブが採れたての芽キャベツをイギリスから取り寄せた数日後、リンカンシャー州の農家から先生宛に「いつもよく当たる天気予報をありがとうございます。ところで収穫予定だった芽キャベツが綺麗さっぱり無くなっていたのですがどうすれば良いのでしょう?」と言う手紙が届きましたが、まさか本当のことを書いても信じてもらえるはずもないのでどうしたものかと考え込んでいたところに、別の小包が先生宛に届けられました。
 その小包はファンティポの近郊にあるハーマッタン岩に住むヘラサギから差し出されたもので、餌の牡蠣から光る石のような出て来たのでこれが何か教えて欲しいと言うことでした。その石のようなもの、つまり真珠は人間の間ではとても価値のあるものですが、鳥にとっては食べられない牡蠣に入っている邪魔な物でしかありません。先生はすぐに書留でヘラサギ宛に真珠を送り返し、この真珠が採れたハーマッタン岩を訪ねてみたいと思いココ王に相談しました。
 ココ王の旧友であるニャムニャム酋長が治める村はとても貧しく、庭で飼われているニワトリも痩せこけていました。周辺の強国から好き勝手に土地を略奪され、開墾も困難な痩せこけた土地しか残っていないのです。そこへ、スキマーが大変な知らせを持って来ました。先生が発送した書留の配達を担当したツグミが荷物を紛失したと言うのです。先生は当初、ココ王から噂に聞いていたアフリカ近海に出没する真珠強盗のジャック・ウィルキンスの反抗を疑いますがウィルキンスにあと一歩のところで逃げられた直後、真犯人はリスだとわかりました。数日前にツグミの大群が芽キャベツを運んでいるのを目撃したリスがツグミの荷物を横取りすれば芽キャベツが食べられるに違いないと思って休憩中のツグミが木の枝に置いた荷物を盗んだのです。結局、箱の中身は食べられそうもない光る石のようなものしか入っていなかったので、郵便局へ返すことにしたのでした。
 先生は改めてハーマッタン岩へ出向き、ヘラサギの親子に真珠を自分の手で返すことにしました。その日の晩、ニャムニャム酋長の村を脅かす強国の一つ・ダホミーが村を襲撃します。ダホミーの女兵士は今までやって来たように好き放題の掠奪を仕掛けて来ましたが、白ネズミが先生に「女だったら間違いなくネズミを怖がるはずですから、このあたりのネズミを集めて来ましょう」と提案します。やがて、白ネズミの号令で集まったネズミの大群が次々とダホミーの女兵士の腰にかじり付き、兵士たちは奇声を上げてジャングルの奥へ逃げ帰ってしまいました。これが、周囲の国々に恐れられていたダホミーの女兵士の最初の敗北だったのです。

ファンティポは架空の国家ですが、ダホミーは17世紀から19世紀まで現在のベナン共和国の領域に実在した王国です。ダホミーの社会は伝統的に女性優位の価値観で形成されており、軍隊は全て女性で構成され市場の値決めも女性が行っていました。本作の時代設定である1830年代にはゲゾ王の治世で周辺の国に戦争を仕掛けて捕虜を新大陸に売り飛ばす奴隷貿易により巨万の富を築いていましたが、19世紀末にはフランス軍に敗れて王朝は滅亡し、植民地となった後の1960年にベナンとして独立しています。
 もう一つ、動物が同じ種族を呼び集めて話し合いが通じない相手に実力行使して撤退に追い込むという描写は前巻『航海記』でポリネシアが黒オウムの大群を率いてバグ・ジャグデラグ族の耳たぶを噛みちぎった時と同じパターンです。戦争の無益さを身を以て体験し平和を愛する心を人一倍、強く持ち続けたロフティングですが話し合いが通じない相手を出来るだけ平和裏に実力行使で追い払うというパターンを繰り返し用いていることには、現実の戦争に対する世知辛さを知る身がそうさせたのかと思わずにはいられません。
| 84oca | ドリトル先生の郵便局 | 20:39 | comments(0) | trackbacks(0) |

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