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解題『ドリトル先生の郵便局』(4)──ファンティポ郵便局
 ドリトル先生とスキマーの活躍で奴隷商人の一味は逮捕され、捕らわれていた人々は解放されました。しかし、ズザナの夫が奴隷商人に売られてしまったそもそもの原因はファンティポ王国の杜撰な郵便制度にあったと聞かされた先生はイギリスへの帰国を遅らせてファンティポ郵便局の再建に乗り出します。

希少なファンティポ7ペンス切手
希少なファンティポ7ペンス切手(『ドリトル先生の郵便局』挿絵、ヒュー・ロフティング画)

 奴隷商人ジミー・ボーンズの一味に捕らわれていた人々は解放され、イギリス海軍の船で各自の故郷に帰されます。ズザナも夫のベッグウィと無事に再開を果たしますが、ベッグウィが奴隷商人に売り渡されてしまったそもそもの原因はファンティポ王国の郵便制度が正常に機能していなかったのが原因でした。

 イギリスでローランド・ヒル(Rowland Hill, 1795 - 1879)が近代的郵便制度を考案し、世界初の郵便切手「ペニー・ブラック」が発行されたのは史実では1840年です。しかし、前巻『航海記』の冒頭が1839年と明示されており、本作は先生とスタビンズ少年が出会う以前の話と言う条件が動かないとすると、本作では史実よりも10年ほど早く切手が発行されていたと見た方が良いのかも知れません。ちなみに、ヴィクトリア女王の即位は史実では1837年です。

 ファンティポ王国の君主・ココ王は新し物好きで西洋の流行りに次々と飛び付き、スコットランド人からゴルフを習ったり自転車を乗り回したりしていました(ドイツで自転車が発明されたのは1817年で、当初は現在のようなペダル式でなく足で地面を蹴りながら移動するタイプでした)。数年前、謁見した西洋人からイギリスで考案されフランスやアメリカに広まっている近代郵便制度の話を聞いたココ王は街角にポストを作り「この箱に切手を貼った手紙を入れれば世界中どこにでも届く」と言うお触れを出します。ところが、水牛がポストに首をこすり付けて壊してしまい中に投函された手紙がそのまま入っていたので、人々は「あの西洋人はインチキを教えたに違いない」と騒ぎ出します。ココ王が西洋人を呼びつけて抗議すると、その西洋人は「ポストの魔力で郵便物が家庭に届く訳ではなく、郵便局が人力で集配を行っている」と言うことを懇切丁寧に説明しました。この説明に納得したココ王は早速、郵便局を開設するのですが王の肖像入り切手を外国のコレクターが欲しがることに着目し、珍しい切手を立て続けに発行して莫大な外貨を稼いだのと引き換えに集配機能は完全に破綻してしまいます。
 ちょうどその頃、戦争でファンティポ軍の捕虜になったベッグウィを取り戻すべくズザナはココ王に直談判し、ファンティポに住む親戚が所有する家畜との交換を条件にベッグウィを解放する約束を取り付けます。しかし、ファンティポ郵便の集配がまともに行われていないせいでズザナが送った手紙は期限までに親戚へ配達されず、ベッグウィは奴隷商人に売り渡されてしまったのでした。
 この事情を聴いたところへ、一隻の丸木舟がファンティポ港へ寄港している先生の船に近付いて来ました。ココ王自ら、自分の肖像入り切手を西洋人の船へ売り込む為に舟を漕いで来たのです。先生はココ王に海軍から贈られたお茶をご馳走した席で、ファンティポの郵便制度がいかにいい加減なものであるかを説いて厳重に抗議しました。ココ王は先生とズザナ夫妻に謝罪し、先生にファンティポ郵便局の再建を協力して欲しいと要請します。

 この場面で、先生がそもそもファンティポの非人道的な奴隷貿易を非難しなかったのはやや不思議な感じがします。ただ、奴隷貿易をやめさせるのは(それこそ、イギリス軍の強大な軍事力を以てすれば)さほど難しいことではないにしても、それだけでは奴隷貿易のような非人道的貧困ビジネスが発生する原因を絶つことには繋がらないと言う所までの深慮が存在したと解釈する余地はあるでしょうし、そのように読むのが正しいのではないかと筆者は考えます。
| 84oca | ドリトル先生の郵便局 | 20:07 | comments(0) | trackbacks(0) |

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